Las aguas subterráneas

Del agua de lluvia que llega a los continentes, una pequeña parte queda atrapada por la vegetación, por el proceso llamado interceptación, o empapa las partículas minerales de la capa superficial de los suelos. Otra parte mucho mayor son aguas subterráneas, que se infiltran en el terreno y ocupan los poros y las fisuras de las rocas. Va descendiendo por gravedad hasta llegar a una capa impermeable, formada por un material que no deja pasar fluidos a su través, como la arcilla o el granito.

Esquema de Aguas Subterraneas

La zona subterránea, que tiene todos sus poros llenos de agua, se denomina zona de saturación, y el agua que la ocupa se conoce como agua subterránea o freática. Las rocas porosas y permeables donde se ubica se llaman acuíferos, y constituyen reservorios de agua subterránea. Sobre la zona de saturación se halla la zona de aireación, que conserva algunos poros llenos de aire. La línea superior de la zona de saturación es el nivel freático. Un pozo excavado hasta más abajo del nivel freático tendrá agua, pero otro menos profundo estará seco.

Nivel freático en las aguas subterráneas

El nivel freático no es constante: como es lógico, después de un período de lluvias ascenderá (recarga del acuífero), bajando en épocas de sequía. De la misma forma, su superficie no es horizontal, sino que varía a lo largo de su extensión, dependiendo de la topografía: los lugares elevados, como colinas o divisorias de aguas subterráneas, suelen tener un nivel freático alto, mientras que en los valles o depresiones será más bajo. Tal configuración respecto a la topografía se explica porque el agua subterránea se desplaza muy lentamente (del orden de 1 m al año, típicamente), y las diferencias que se crean en la altura del nivel freático se mantienen entre áreas elevadas y bajas. En algunos lugares, el nivel freático es tan poco profundo que está cortado por la superficie terrestre, y el agua subterránea emerge al exterior formando manantiales, pantanos o marismas.

En función de la litología y del relieve de una zona, podemos diferenciar varios tipos de acuíferos.

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